Recensie: De vrouwen van Vardo – Kiran Millwood Hargrave

Kiran Millwood Hargrave studeerde zowel aan de Universiteit van Oxford als aan de Universiteit van Cambridge. Ze was Barbican Young Poet, voorzitter van de Oxford University Poetry Society en schreef vier poëziebundels. Haar kinderboeken zijn bekroond met diverse prijzen, waaronder de Waterstones Children’s Book Prize en de British Book Awards Children’s Book of the Year, en stonden op de shortlist van de Costa Children’s Book of the Year Award. Kiran Millwood Hargrave besloot om het over een andere boeg te gooien en schreef met  ‘De vrouwen van Vardo’ haar eerste roman voor volwassenen.

Het verhaal speelt zich af op het eiland Vardo, gelegen vlakbij de kust in het meest noordoostelijke punt van Noorwegen. Het is kerstavond 1617. Op het eiland worden de vissen opgeschrikt door een walvis. Dit is volgens de bewoners de voorbode van een goede visvangst en de vissers besluiten om op zee te gaan. Maar plotseling komt er een storm op en worden hemel en zee één geheel. De twintigjarige Maren Magnusdatter moet toezien hoe veertig vissers, onder wie haar vader, haar broer en haar verloofde, in luttele seconden van de aardbodem verdwijnen.Volgens de ooggetuigen leek het alsof de storm plots tevoorschijn werd getoverd.

Vanaf nu is Vardo een vrouweneiland waar Noorse en Samen vrouwen én een dominee samenleven. Alle mannen zijn verdronken en de vrouwen zijn aan hun lot overgelaten. Nu ze elkaar meer dan nodig hebben om te overleven is de vijandigheid tussen de Noorse en de Samen vrouwen verdwenen en zijn ze een hechte gemeenschap geworden die elkaar aanvullen. 

Enkele jaren later stelt leenheer Cunningham de Schotse toezichthouder Absalom Cornet aan om zijn intrek te nemen in het dorpje om een oogje in het zeil te houden. 

Wanneer toezichthouder Absalom Cornet en zijn jonge bruid Ursa aankomen op het eiland,  denken de vrouwen dat hun levens gewoon verder zullen gaan. Want erger dan die bewuste storm kan het niet meer worden, volgens de vrouwen. Ursa ziet op Vardo – en in Maren – iets wat zij nog nooit eerder heeft aanschouwd: onafhankelijke vrouwen. Terwijl Ursa en Maren vriendschap sluiten, pakken de donkere wolken boven zich uit. De strenggelovige toezichthouder ziet enkel een goddeloze plek en komt de natuurlijke orde herstellen en de vrouwen van Vardo beteugelen. Zijn ijzeren regels dreigen de dorpsgemeenschap te vernietigen….

Kiran Millwood Hargrave schreef met ‘De vrouwen van Vardo’ een indrukwekkend verhaal, geïnspireerd op een waargebeurde storm die plaatsvond in 1617 en de heksenverbrandingen in 1621. Het eiland Vardo behoorde toe aan het land Denemarken-Noorwegen, dat geregeerd werd door Koning Christiaan IV. De koning is streng Luthers en wilde zijn positie van zijn kerk versterken en voor eens en voor altijd de Samen, die weigerden om aan zijn religieuze hervormingen te gehoorzamen, te verbannen. Hij stelde leenheer Cunningham aan om orde op zaken te stellen. Zijn bewind was gewelddadiger dan ooit. Hij raakte betrokken bij 52 heksenverbrandingen en heeft de dood van 91 mensen waaronder 14 Samen en 77 Noorse vrouwen op zijn geweten. 

Het verhaal wordt verteld vanuit het perspectief van Maren en Ursa. Maren is een kleine, onafhankelijke, sterke vrouw die op het eiland is opgegroeid. Ursa is opgegroeid in een liefdevol gezin in Bergen en sinds haar huwelijk woont ze op het eiland. De auteur schrijft zo beeldig en gedetailleerd dat het eiland en de bewoners tot leven komen.

Met ‘De vrouwen van Vardo’ schreef Kiran Milwood Hargrave een parel van een roman over het leven van de vrouwen op het eiland Vardo, waarin fictie en waargebeurde feiten in elkaar zijn verweven. Ze schetst een levendig beeld van het leven van de vrouwen op het eiland, de storm op de bewuste kerstavond, die zo plots kwam opzetten dat ze dachten dat de storm veroorzaakt werd door tovenarij en de daarop volgende heksenverbrandingen. Een prachtige roman die aantoont waar achterdocht toe kan leiden, maar ook waar liefde toe in staat is. Een echte must-read!

ISBN 978 9493081 62 8 – Paperback met flappen – 335 blz – Prijs: € 2,99 – Uitgeverij: Orlando